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La consommation électrique, une menace pour les TIC ? « Non mais Allo quoi ! »

« Un smartphone consomme davantage d’électricité qu’un réfrigérateur ». Amusant de voir comme ce titre lancé le 20 août dernier a été repris tel quel par de nombreux médias du net… Cette révélation n’est pourtant au départ qu’un détail dans le rapport publié par Mark Mills, président du Digital Power Group et intitulé : « The Cloud begins with coal » (Internet commence avec le charbon)(1). Or le propos de ce document n’est pas d’inciter à réclamer un meilleur éco-design pour les smartphones, mais de mettre en lumière le rôle primordial du charbon pour faire face à la croissance de la consommation d’électricité par les technologies de l’information et aux besoins que cette croissance requiert pour les deux prochaines décennies à l’échelle mondiale.

Le charbon au secours des TIC ?

Ce qui me frappe, c’est que les différents articles parus sur ce sujet(2) se focalisent beaucoup plus sur un questionnement concernant la réalité de cette consommation électrique que sur ce que cela implique en termes de production d’électricité et d’éloignement des objectifs de sobriété prônés pour lutter contre l’épuisement des ressources naturelles et le changement climatique.

De fait, à l’échelle mondiale, le charbon assure 40 % de la production d’électricité, et cette proportion ne cesse de croître : les réserves mondiales, bien que non renouvelables, sont encore vastes, et les coûts restent compétitifs malgré les politiques censées lui faire barrage au nom de la lutte contre l’effet de serre.

Parallèlement la consommation électrique des technologies de l’information (estimée entre 1500 et 2000 TWh) approche déjà 10 % de la production électrique mondiale (22000 TWh en 2011), et cette consommation devrait doubler voire tripler d’ici 20 ans pour atteindre 3000 à 6000 TWh par an selon les différents scénarios. La conclusion du rapport est simple : seul le charbon permettra la poursuite du développement sans encombre des TIC…

Et l'épuisement des ressources, alors ?

N’oublie-t-on pas un peu vite que nous sommes entrés dans une période de crise écologique, qui verra s’épuiser bon nombre de ressources non renouvelables ? Le charbon ne figure pas au premier rang de celles-ci, de sorte que la pénurie d’électricité n’est peut être pas la première menace à redouter pour la poursuite du développement des TIC. Mais l’épuisement d’autres ressources plus rares, comme le tantale, le gallium, le lithium ou le germanium, pourraient le freiner à plus court terme si des substituts ne sont pas trouvés et si le recyclage ne progresse pas suffisamment vite.

Alors où est la véritable urgence ? Nous libérer de nos a priori négatifs sur le charbon et en augmenter la production, ou bien tout faire pour améliorer l’éco-conception et raisonner l’usage d’Internet et de l’ensemble des éléments qui le constituent ?

  1. Marc P. Mills, The Cloud begins with Coal, Août 2013, 45 p. Télécharger le rapport
  2. Par exemple dans La Croix, Le Monde, La Libre Belgique, Iphon.fr, Europe1(liste non exhaustive !) 

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